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发展迟缓与障碍是指儿童在出世至六岁的成长过程中器官功能和智能的成熟与变化比同龄孩子缓慢或出现障碍。其实,发展迟缓或障碍并不局限于孩子体型长得高不高、胖不胖等。除了体型发展较为落后外,孩子的心智发展也未能达标。孩子的发展迟缓与障碍包括:语言及沟通发展障碍、认知发展障碍、肢体动作发展迟缓、社会情绪发展障碍、全面性发展迟缓(Global Developmental Delay)、和广泛性发展障碍(Pervasive Developmental Disorder)等。

语言及沟通发展迟缓与障碍 儿童语言能力水平比同龄孩子低,发展速度比同年龄的孩子慢(需较长的时间才达到同龄孩子的语言能力)。例:大约两岁还没能说出任何词汇、大约三岁还没能说出任何句子、大约三岁后说话还是模糊不清等。
认知发展迟缓与障碍 认知迟缓是指儿童智力发展跟不上预期的发展里程碑(developmental milestone)。这些孩子与同龄孩子接受同样认知技能的顺序,但是,家长和老师觉得他们学习技能的速度总是慢一点。再来,这些孩子也在理解抽象概念时出现困难,记忆力、组织能力差等等。
肢体动作发展迟缓 动作发展迟缓包括:大(粗)动作和小(细)动作、动作协调发展迟缓。粗动作包括行走、跑、爬、跳等大牵涉大肌肉律动的动作。细动作包括手和手腕的活动(例:手眼协调、手指伸屈动作、指尖动作等)。
社会情绪发展迟缓与障碍 此类发展迟缓之儿童在情绪调适及社会适应能力水平方面比同龄孩子低。这些孩子往往在寻找或建立友谊方面有困难。例:不擅长和同伴交谈、不会主动要求加入游戏、喜欢独处等。此外,他们也会在正常的情况下表现出不恰当的情感和行为。例:在不适当的情况下傻笑。在情绪方面,他们也较容易出现焦虑、恐慌等心理症状。
全面性发展迟缓 孩子在多方面的发展能力水平都比同龄孩子低。部分孩子不只在单一功能发展中出现迟缓或面对障碍,他们也可以同时面对多项发展障碍。因此,这种多方面的发展迟缓被称为全面性发展迟缓。
广泛性发展迟缓与障碍 广泛性发展障碍是一种特殊的发展障碍。它影响了孩子的社会互动能力、沟通能力及兴趣活动能力。根据精神疾病诊断与统计手册(DSM-IV-TR)的分类,广泛性发展障碍包括了自闭症(Autistic Disorder)、亚斯伯格症(Asperger’s Disorder)、雷特氏症(Rett’s Disorder),儿童期崩解症(Childhood Disintegrative Disorder)等。

发展迟缓,尤其是语言和认知发展与学习障碍息息相关。通常家长带小孩接受咨询或疗育是最常的担忧为,孩子不太会说话、学习能力慢,不能专心等。很多时候,家长往往都是透过幼儿园老师的发现和转告,才开始正式孩子发展缓慢的问题,带孩子接受咨询和治疗。此时,孩子已经是到了适学的年龄(5至6岁),错过了接受早期疗育的黄金时期(0 – 6岁前)。而发展迟缓,特别是认知发展迟缓或障碍,也会影响他们的学习表现。

家长或主要照顾者如果发现孩子有出现发展迟缓现象,应该及早寻求专业的临床评估和疗育。千万别掉以轻心,认为孩子慢慢长大就会自己跟得上进度而让孩子错过了早期疗育的黄金时期(6岁以前)。只要对孩子多加关爱和细心观察,就能了解孩子的发展是否有达到发展里程碑。